第四十章土星的卫星之谜   土星的卫星共有23个,是太阳系当之无愧的卫星大家族。   在20世纪70年代,能在地面上发现的卫星都已找到了,那时候,土星有10颗卫星,还排在木星的后面(木星当时发现12颗卫星)。短短二十多年,卫星的数目翻了1倍多,这是为什么呢?   20世纪70年代以来,太阳系探索已经进入新纪元——派遣宇宙飞船进行近距离考察,甚至登陆行星。我们对各大行星的认识翻开新的一页,各个行星也展露真颜,各自卫星的数目一再改写。迄今为止,土星以23颗卫星一跃而起,荣登太阳系第一大卫星家族的宝座。   我们回顾一下飞船“寻卫”的历程:   美国“先驱者11号”首立新功。   1973年4N上天的“先驱者11号”在9月到达土星,不但证实了以前推测的土卫十一的存在,而且发现了土星新卫星——土卫十二,因此,土卫十二为纪念这一功绩,特起名“先驱者号”。   美国“旅行者2号”和“旅行者1号”再建奇功。   ——1977年8月和9月腾空而起,它们从1979年3月开始先后飞越木星、土星和天王星。“旅行者2号”还在1989年8月飞掠海王星。这两艘飞船在考察行星同时,先后发现的新卫星多达30颗。属于土星的有11颗,其中“旅行者1号”在1980年10月26日和11月10日,发现5颗卫星,“旅行者2号”在1981年8月25日,又发现6颗卫星。属于木星的有3颗,属于天王星的有10颗,属于海王星的有6颗。   以上3颗探测器到过土星,但只是飞掠,未作长久逗留,1997年10月15日,“卡西尼”号开始了奔向土星的旅程,经过7年的长途跋涉,将于2004年7月飞临土星,进入绕土星运行轨道。并且将对土星及卫星进行深入研究。“卡西尼”计划无论从科学项目、飞行时间、飞行路线还是飞船结构来看,都堪称20世纪最大的一次行星考察计划。我们正期待带来更多关于土星及卫星的信息,让我们更清楚地目睹卫星的风采。   土星的卫星翻了番,太阳系的卫星世界也热闹起来,现已知卫星总数66颗,还没包括有光环的那几颗行星——木星、土星、天王、海王可能存在的更小的卫星状天体。   在众多的围绕土星的卫星中。最外面的一颗是土卫九。土卫九到土星的平均距离是1300万公里,相当于月球到地球距离的35倍。   绕土星运行一周需费时550天。土卫九不仅最远,它沿着“错误方向”进行,是逆行的。在众多卫星兄弟们整齐统一的前进方向中特别“别扭”。太阳系绝大多数卫星围绕中心行星运行的方向,都与这些行星的自转方向相同,行星也以这个方向绕太阳运行。然而土卫九却是少数几颗反其道而行的卫星之一,看上去它围绕土星向后面退行。距土星最近的是土卫十五,它与土星距离约13.7万公里,只有月球到地球距离的1/3,仅为卫星到土星中心的2.3个土星半径,公转周期也短,只有0.601天,换句话说,绕巨大的土星转一圈,半天多一点就足够了。   有趣的是,23颗形形色色的卫星,并不是每星都有资格拥有专用轨道的。土卫四和土卫十二共用一条轨道,土卫十和土卫十一也同处一个轨道,而土卫三、土卫十六、土卫十七则三星共行在一条轨道上。土星卫星和光环也很有“缘”,土卫十三和土卫十四就分居F光环的里侧和外侧,把光环夹在中间,它们像牧羊人保护羊群一样,由此得到一个动听的名字“牧羊人卫星”。   从运行轨道看,土卫九是逆行卫星,土卫八顺行卫星。二者看来关系不大,于是一些科学家的看法是,大约在1亿年前,土卫八被彗星撞击,导致水分消散了,但在以后的100万年里,暗物质重新聚集到前半球上……   至于土卫八的真面目是什么,也要留待天文学家们继续探索。我们也期待下个世纪有更多的宇宙飞船探测计划,能解开庞大的土星世界的疑谜。

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