第二十六章水星内核之谜   早在公元前3000年的苏美尔时代,人们便发现了水星,古希腊人赋予了它两个名字:当它初现于清晨时称为阿波罗,当它闪烁于夜空时称为赫耳墨斯。不过,古希腊天文学家们知道这两个名字实际上指的是同一颗星星,公元前5世纪的希腊哲学家赫拉克赖脱甚至认为水星与金星并非环绕地球,而是环绕着太阳在运行。   质量只有地球1/20的水星,是距离太阳最近的行星,也是最为神秘的天体之一。比如,它的内核的特性就一直是个谜。传统的观点认为,由于水星个头太小,因此在长达数十亿年的演化过程中,其内核应已冷却成固体的铁。但约30年前,“水手十号”探测器掠过水星时却惊奇地发现,水星也存在磁场,虽然其强度只有地球的1%左右。要知道,金星是没有磁场的,火星和月球虽然曾经存在过磁场,但现在都已过了活跃期。   当然,存在磁场并不代表水星的内核就和地球一样是流动的,因为可能的形成机制有很多种。一直到最近,美国康奈尔大学的天文学家才利用直接观测到的数据,证明水星的内核至少是部分熔化的,或者说是流动的。   要判断内核是否流动,从原理上说并不困难:我们只要让鸡蛋旋转起来,一旦旋转被破坏就很容易分辨出哪个是生的,哪个是熟的。同样,科学家们向水星表面发送雷达信号,通过精确测量回声中显示的不规则性斑点,就可以了解其纵向振动的特性——由于水星的形状存在微小的不对称性,因此在围绕太阳旋转时,会产生极小的扭曲。   研究发现,水星这一振动幅度,是全固体行星模型预测值的2倍。最可能的解释就是水星内核的旋转速度和外壳不同,即内核是处于流动状态的。如果水星内核真是液态的话,那么对于理解水星的形成以及演化,将具有十分重要的意义。   要在漫长的进化中保持液态,就要求水星内核材料的熔点必须足够低,即至少含有1‰的硫。但水星距离太阳是如此之近,温度太高;如果它一开始就位于现在的位置,那么在形成太阳系的原始星云中,硫根本就无法凝聚。这就意味着,水星很可能是由大量在不同轨道上围绕太阳运行的小行星体共同形成的。   目前,对于水星内核的了解仍然是初步的,比如其大小我们并不清楚。2004年发射的“信使号”探测器,将在2011年最终进入绕水星轨道飞行的阶段。届时,或许我们能够洞察这个神秘行星的更多秘密。

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